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Dulces noticias sobre el chocolate

Varias revisiones recientes de investigaciones a gran escala han proporcionado la mejor evidencia hasta ahora de que el chocolate, derivado de las semillas del árbol de cacao (Theobroma cacao), es bueno para su corazón.
En una revisión, publicada en la revista británica BMJ en agosto de 2011, los investigadores analizaron los datos de siete estudios observacionales, que incluyeron a más de 100.000 personas. Los que comieron más chocolate tuvieron un riesgo 37 por ciento menor de enfermedades cardíacas, en comparación con aquellos que comen menos, después de controlar el peso, la actividad física, la educación y otros factores dietéticos que podrían influir en los resultados. También tenían un 29 por ciento menos de probabilidades de sufrir un derrame cerebral.
En una segunda revisión, en el European Journal of Clinical Nutrition, también en agosto de 2011, los investigadores de Harvard analizaron 10 estudios clínicos de la última década, con un total de 320 personas. El consumo de chocolate negro o productos de cacao durante dos a 12 semanas redujo modestamente el colesterol. Y otra revisión de ensayos clínicos, en BMC Medicine, descubrió que los productos ricos en cacao tenían un pequeño efecto reductor de la presión sanguínea en personas con hipertensión y prehipertensión.

Detrás de los beneficios


Los beneficios para la salud del chocolate se atribuyen en gran medida a los compuestos polifenólicos llamados flavonoides, la misma familia de sustancias que se encuentran en el té, el vino tinto, el jugo de uva y otros alimentos vegetales, que tienen propiedades antioxidantes, antiinflamatorias y anticoagulantes.
En particular, los flavonoides aumentan la producción de óxido nítrico, que ayuda a relajar y dilatar los vasos sanguíneos, y esto puede ayudar a disminuir la presión arterial y tener otros efectos cardiovasculares. Los flavonoides del cacao también pueden inhibir la absorción del colesterol y la oxidación del colesterol LDL ("malo"), lo que lo hace menos dañino.
Pero antes de llegar a una barra de chocolate, hay algunas advertencias. Primero, no todos los estudios han tenido resultados positivos. Y muchos, incluidos todos aquellos en el reciente análisis BMJ, son estudios de observación. Esto significa que los estudios no prueban causa y efecto, que el chocolate, en lugar de otra cosa sobre los consumidores de chocolate, es responsable de los beneficios observados.
Además, nadie sabe qué tipo o cantidad de chocolate es óptimo. Los estudios han utilizado diferentes formulaciones (con niveles de flavonoides ampliamente variables) y consumos (desde pequeñas cantidades diarias a cantidades poco prácticas). Algunos no han distinguido entre la leche y el chocolate negro. El chocolate también puede afectar a diferentes personas de manera diferente, dependiendo de una variedad de factores.
Tenga en cuenta también que los dulces de chocolate que los estadounidenses aman están cargados de azúcar, grasa y calorías (235 en una barra típica de 1.5 onzas). Muchos tienen caramelo, turrón y otros rellenos e ingredientes no saludables. Coma demasiado de cualquier tipo de chocolate y puede aumentar de peso, lo que probablemente anularía los beneficios del corazón.


Bocados de chocolate


No todo el chocolate se crea igual. El procesamiento de los granos de cacao en dulces de chocolate comerciales reduce en gran medida los niveles de flavonoides. De hecho, un objetivo principal de fabricación es eliminar estos compuestos porque tienen un sabor amargo. Algunas compañías usan, o pretenden usar, métodos que conservan mejor los compuestos saludables para el corazón.
El chocolate negro generalmente tiene más flavonoides que el chocolate con leche, pero es difícil saber cuánto tiene una barra de chocolate en particular. El porcentaje de cacao (o cacao) listado en una etiqueta no es un indicador confiable del contenido de flavonoides, y una barra que es, por ejemplo, 70 por ciento de cacao de un fabricante, no es necesariamente mejor que una que es 60 por ciento de otro fabricante. Además del procesamiento, el tipo de granos de cacao utilizados y la "receta" del fabricante también juegan un papel importante en la determinación del contenido final de flavonoides. Por lo menos, mientras más oscuro es el chocolate, como lo indica un mayor porcentaje de sólidos de cacao, hay menos espacio para el azúcar.
Aunque el chocolate contiene muchas grasas saturadas de la manteca de cacao, en su mayoría es ácido esteárico, que tiene un efecto neutro sobre el colesterol en la sangre. Por otro lado, el chocolate con leche tiene grasas añadidas que no son buenas para el corazón, así como más azúcar agregado que el chocolate negro. El chocolate con leche tiene el doble de azúcar que el chocolate más oscuro.
El cacao en polvo es más rico en sólidos de cacao y tiene la mayor cantidad de flavonoides, aunque el procesamiento "holandés" (o alcalino) los destruye. Si usa cacao en polvo, busque versiones naturales sin azúcar. El siguiente más alto en flavonoides es el chocolate para hornear sin endulzar.
El chocolate contiene pequeñas cantidades de cafeína, unos 20 miligramos en una onza de chocolate amargo, y seis miligramos en chocolate con leche (en comparación con alrededor de 100 a 150 miligramos en una taza de café).
No está claro si la adición de leche al cacao interfiere con la absorción de los flavonoides. Un estudio de 2009 en el American Journal of Clinical Nutrition, por ejemplo, encontró una absorción reducida de flavonoides cuando las personas bebían cacao hecho con leche, en comparación con el cacao hecho con agua. Aún así, otros estudios no han encontrado ningún efecto de la leche en los flavonoides del cacao y no hay diferencia en los niveles de antioxidantes en la sangre. 



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